HASTA SATURNO

La NASA enviará un dron a la luna Titán para buscar vida

09.02.2020 | 07:28
La misión Dragonfly se lanzará en 2026 y llegará en 2034

MADRID. La misión Dragonfly se lanzará en 2026 y llegará en 2034. Será la  primera vez que la NASA volará un vehículo de múltiples rotores para  hacer ciencia en otro mundo; tiene ocho rotores y vuela como un gran  drone. Aprovechará la densa atmósfera de Titán, cuatro veces más  densa que la de la Tierra, para convertirse en el primer vehículo en  llevar toda su carga científica a nuevos lugares para un acceso  repetitivo y específico a materiales de superficie.

Titán es un análogo a la Tierra primitiva, y puede proporcionar  pistas sobre cómo pudo haber surgido la vida en nuestro planeta.  Durante su misión de 2,7 años, Dragonfly explorará diversos entornos,  desde dunas orgánicas hasta el suelo de un cráter de impacto donde el  agua líquida y los materiales orgánicos complejos, claves para la  vida, alguna vez existieron juntos durante miles de años.

Sus instrumentos estudiarán hasta dónde puede haber progresado la  química prebiótica. También investigarán las propiedades atmosféricas  y de la superficie de la luna y sus depósitos submarinos de líquidos  y océanos. Además, los instrumentos buscarán evidencia química de  vida pasada o existente.

"Con la misión Dragonfly, la NASA volverá a hacer lo que nadie más  puede hacer", dijo el administrador de la NASA Jim Bridenstine.  "Visitar este misterioso mundo oceánico podría revolucionar lo que  sabemos sobre la vida en el universo. Esta misión de vanguardia  hubiera sido impensable incluso hace unos años, pero ahora estamos  listos para el increíble vuelo de Dragonfly".

HOJA DE RUTA DE 175 KILOMETROS

Dragonfly aprovechó los 13 años de datos de Cassini para elegir un  período de clima tranquilo para aterrizar, junto con un sitio de  aterrizaje inicial seguro y objetivos científicamente interesantes.  Primero aterrizará en los campos de dunas ecuatoriales "Shangri-La",  que son terriblemente similares a las dunas lineales de Namibia en el  sur de Africa y ofrecen una ubicación de muestreo diversa. Dragonfly  explorará esta región en vuelos cortos, acumulando una serie de  vuelos más largos de hasta 8 kilómetros, deteniéndose en el camino  para tomar muestras de áreas atractivas con geografía diversa.

Finalmente alcanzará el cráter de impacto Selk, donde hay  evidencia de agua líquida pasada, sustancias orgánicas, las moléculas  complejas que contienen carbono, combinadas con hidrógeno, oxígeno y  nitrógeno, y energía, que juntas conforman la receta de la vida. El  aterrizador eventualmente volará más de 175 kilómetros, casi el doble  de la distancia recorrida hasta la fecha por todos los vehículos de  Marte combinados.

"Titan es diferente a cualquier otro lugar en el sistema solar, y  Dragonfly es como ninguna otra misión", dijo Thomas Zurbuchen,  administrador asociado de Ciencia de la NASA en la sede de la agencia  en Washington. "Es sorprendente pensar en este helicóptero volando  millas y millas a través de las dunas de arena orgánica de la luna  más grande de Saturno, explorando los procesos que dan forma a este  entorno extraordinario. Dragonfly visitará un mundo lleno de una gran  variedad de compuestos orgánicos, que son los bloques de construcción  de la vida y podrían enseñarnos sobre el origen de la vida misma".

Titán tiene una atmósfera basada en nitrógeno como la Tierra. A  diferencia de la Tierra, Titán tiene nubes y lluvia de metano. Otros  orgánicos se forman en la atmósfera y caen como nieve ligera. El  clima y los procesos de la superficie de la luna han combinado  compuestos orgánicos, energía y agua similares a los que pueden haber  generado vida en nuestro planeta.

Titán es más grande que el planeta Mercurio y es la segunda luna  más grande de nuestro sistema solar. Debido a que está muy lejos del  Sol, su temperatura superficial es de alrededor de -179 grados  Celsius. Su presión superficial también es 50 por ciento más alta que  la de la Tierra.

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