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Astrofísicos de la UPV investigan tormentas polares de Saturno

09.02.2020 | 19:45
La sonda Cassini concluye su 'viaje suicida' en Saturno

En el mes de marzo de 2018 cuatro tormentas múltiples de Saturno perturbaron a todo el planeta

BILBAO. El trabajo de Sánchez Lavega ha aparecido con el título ''A  complex storm system in Saturn's north polar atmosphere in 2018&#39',  y ha sido realizado en colaboración con los profesores de la Escuela  Técnica Superior de Ingeniería de Bilbao, Teresa del Río  Gazteluiturria, Jon Legarreta y Ricardo Hueso, así como un numeroso  grupo de científicos de otras nacionalidades.

Según ha informado la UPV/EHU, fue un astrónomo aficionado  brasileño quien, el 29 de marzo de 2018, capturó con su telescopio  una mancha blanca brillante en el disco del planeta Saturno, cerca de  su polo norte. A los pocos días la mancha creció en tamaño,  alcanzando unos 4.000 kilómetros de longitud convirtiéndose en el  detalle más destacable en el disco del planeta de los anillos.

Unos dos meses más tarde apareció una segunda mancha, más hacia el  norte del planeta y, en los meses siguientes, de forma secuencial,  una tercera y una cuarta mancha, estas ya mucho más cerca de la  región polar, al borde del famoso hexágono de Saturno, algo nunca  antes observado.

Las manchas se desplazaron durante todos estos meses a diferente  velocidad arrastradas por los vientos atmosféricos que soplan en  Saturno como corrientes en chorro hacia el Este y Oeste y cuya  intensidad depende de la latitud.

Mientras que la primera mancha, situada más al sur lo hacía a unos  220 km/hora hacia el Este, la ubicada más al norte lo hacía a unos 20  km/hora hacia el Oeste.

Esto provocó encuentros entre ellas, pasando unas cerca de otras y  generando durante su interacción mutua, perturbaciones atmosféricas  que se propagaron rodeando toda la región polar de Saturno, han  explicado desde la UPV/EHU.

Las características de las manchas sugieren que se trata de  tormentas que se desencadenan por convección en las profundas nubes  de agua unos 200 km por debajo de las nubes visibles. El gas húmedo y  caliente, asciende vigorosamente en la liviana atmósfera de hidrógeno  de Saturno y forma densas nubes de amoníaco que son las que vemos al  telescopio.

"Es la primera vez que vemos tal fenómeno de tormentas múltiples  en diferentes latitudes. Hasta la fecha habíamos visto pequeñas  tormentas aisladas o bien las gigantes y raras conocidas como Grandes  Manchas Blancas", ha señalado Agustín Sánchez Lavega, quien lidera  este estudio.

Curiosamente, la primera tormenta surgió en el interior de un  remolino ciclónico de acuerdo con imágenes previas al descubrimiento  obtenidas meses antes de su destrucción por la nave Cassini.

TORMENTAS DE LARGA DURACION E INTENSIDAD 

De acuerdo con los modelos que se han desarrollado para simular  estas tormentas, su energía es intermedia entre las pequeñas y las  gigantes, pero se desconoce el mecanismo que hace que vayan  generándose a diferentes latitudes en el planeta, y, sobre todo, cómo  es posible que se mantengan tanto tiempo.

"En la Tierra, las tormentas de este tipo duran a lo máximo unos  días, pero en Saturno, la primera de todas las manchas estuvo activa  más de siete meses", ha indicado Sánchez Lavega.

Además, las nuevas tormentas al igual que las Grandes Manchas  Blancas han sido observadas solo en el hemisferio norte (nunca se han  visto en el sur) y parecen haber seguido su ritmo de formación de una  cada 30 o 60 años.

El estudio ha sido realizado en una amplia colaboración  internacional que ha involucrado desde la misión espacial Cassini que  estuvo en órbita del planeta hasta septiembre 2017, el Telescopio  Espacial Hubble, la cámara PlanetCam de la UPV/EHU instalada en el  Observatorio de Calar Alto y toda una red de observadores amateurs  que han aportado las imágenes que han permitido seguir día a día la  evolución del fenómeno.

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