Catedrático de bioquímica, premiado en la categoría de biología y biomedicina

Michael Hall: “La gente desconoce aún la importancia de la ciencia; sin ella estaríamos en las cuevas”

“En esta época, con el azote de la pandemia y el cambio climático, el conocimiento es más necesario que nunca”, explica a DEIA, medio del Grupo Noticias, el bioquímico Michael Hall

Firma: Nekane Lauzirika | Foto: Oskar M. Bernal | 21.09.2021

“Estamos viendo ahora la importancia de la ciencia ante la pandemia; son los científicos los que nos sacarán de ella. Los gobiernos deben de entenderlo y apoyarles, porque no hay riesgo en las investigaciones, siempre darán resultados. Pero eso lleva tiempo y dinero; es importante que la gente sepa la importancia de la ciencia. Sin ella todavía estaríamos viviendo en las cuevas”, añade el científico portorriqueño.

Premiado por descubrir la vía metabólica mTOR (Mammalian Target of Rapamicin). Como neófita empezaré preguntándole qué es TOR y qué es la vía mTOR.

- TOR es una proteína que es parte de esta vía mTOR, que es una ruta bioquímica de importancia fundamental, porque se ecuentra en todas las células de los animales. La función de la proteína mTOR es controlar el crecimiento celular, importante no solo tras la fecundación de un óvulo, que da lugar a un organismo completo, sino en otros contextos, como el crecimiento de un músculo después del ejercicio. Cualquier situación en la que hay un crecimiento celular está regulado por mTOR en respuesta a la disponibilidad de nutrientes, incluyendo también contextos de enfermedad tumoral como el cáncer.

¿Se conoce toda la ruta metabólica mTOR o aún quedan pasos por descubrir? ¿Está implicada en otros procesos fisiológicos además del crecimiento?

-Se conoce bastante, pero no toda. Además de controlar el crecimiento celular, esta vía está implicada en otras enfermedades como el cáncer, la diabetes o trastornos mentales.

En esta época, con el azote de la pandemia y el cambio climático, el conocimiento es más necesario que nunca”

Dice su trabajo que ‘la función de la proteína mTOR es controlar el crecimiento celular según la disponibilidad de nutrientes’. Es decir, las células crecen con mTOR, ¿pero mTOR también nos hace crecer como ser pluricelular completo cuando comemos?

-Controla el crecimiento de todas las células en todos los organismos. En los animales que tienen muchas células vigila el desarrollo de cada una para llegar a controlar el crecimiento del organismo entero. Eso se hace muy complicado porque los pulmones tienen que tener un tamaño preciso que corresponde al del hígado, al del cerebro; todo tiene que estar en las mismas buenas proporciones. Y lo logran controlando el crecimiento de todas las células, una por una.

Y si mTOR ayuda a crecer, inhibir su funcionamiento en células cancerígenas será beneficioso. ¿Se aplican ya inhibidores de mTOR como fármacos en oncología? ¿Están siendo eficaces?

-Rapamicina es un fármaco y ya se utiliza en la clínica para tratar a los pacientes que tienen algunos tipos de cánceres; no es tan eficaz como esperábamos porque hay pocos medicamentos con buenos resultados, pero las compañías farmacéuticas están desarrollando nuevas moléculas para tratar el cáncer. Estos fármacos que desarrollan tienen la vía mTOR como diana, no solo TOR, sino también otras vitaminas. Lo importante del descubrimiento del TOR es que hemos descubierto la vía.

El ayuno prolonga la vida en muchos animales, quizás en lo seres humanos también, aunque no sea tan claro”

¿También se utilizan estos inhibidores contra otras enfermedades? ¿Cuáles (diabetes...) por ejemplo?

-La vía TOR está implicada en la diabetes pero no se usa Rapamicina vía TOR. En este caso quizá fuera mejor utilizar medicamentos que activen mTOR, pero eso no existe todavía.

Seguramente la enfermedad más mortal sea el envejecimiento. Si el antifúngico ‘Rapamicina’ es eficaz contra mTOR, ¿también lo será contra el envejecimiento celular?

-Ya sabemos que sí, en muchos casos, pero en estudios hechos en animales como los gusanos, las moscas. Con los seres humanos no lo sabemos todavía. Ahora están haciendo pruebas con monos y perros. Nos acercamos a los seres humanos, aunque no sabemos si serán eficaces.

Michael Hall. Foto: Fundación BBVA

Quizá no recomendaría tomar ‘Rapamicina’ para llegar a los 120 años, pero ¿para reducir los impactos de otras enfermedades en la vejez?

-Yo no tomaría Rapamicina para nada todavía. Tenemos que hacer ensayos para ver si funciona en humanos. Porque todos los medicamentos tienen efectos secundarios indeseables. Podría hacer más daño que bien. Si es un ratón, le podemos ayudar, pero en humanos aún no.

Si no hay nutrientes el mTOR se para o ralentiza y no hay crecimiento ni posiblemente envejecimiento. Muchas religiones/creencias recomiendan el ayuno como purificación de alma y cuerpo. ¿Se vive más si se practica ayuno programado?

-El ayuno prolonga la vida en muchos animales; quizás en los seres humanos también. Yo, por ejemplo, no desayuno. Hay diferentes tipos de ayunos, un poquito cada día, una semana entera. Pero el ayuno de 16 horas no es tan difícil. Con los seres humanos no es tan claro, pero con los ratones sí es posible. Con la Rapamicina se prolonga la vida en un 10% en los ratones. En los humanos, si funcionara, serían de 8 o 9 años. Pero los seres humanos no son ratones, la fisiología humana es diferente.

¿Por qué ayuda su descubrimiento a una nueva visión de ciertas enfermedades como cánceres, diabetes, cardiovasculares o incluso depresión? ¿Cómo ayuda?

-Hay un mecanismo molecular que causa el cáncer y todas estas enfermedades. Ahora sabemos cuales son esos mecanismos. La vía mTOR se corrompe a veces a causa de una mutación genética o una mala dieta y causa las enfermedades. Ahora que conocemos la vía TOR contamos con los mecanismos necesarios para desarrollar más medicamentos.