Universidad de Wisconsin-Madison

Jenny Saffran: “El bilingüismo es fascinante y un regalo a nivel cultural”

Jenny Saffran investiga el aprendizaje observando el comportamiento de niños de unos seis meses y explica que nunca tiene problemas para conseguir “voluntarios”

Una entrevista de Beatriz Sotillo Fotografía de José Mari Martínez - Jueves, 29 de Junio de 2017 - Actualizado a las 06:00h

Jenny Saffran

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Bilbao- Hace veinte años la psicóloga norteamericana Jenny Saffran realizó uno de los estudios más influyentes en el ámbito del aprendizaje estadístico del lenguaje. Su investigación demostró que los bebés son capaces de reconocer la estructura estadística de las secuencias de combinación de sílabas y que su cerebro recurre a cálculos estadísticos para extraer regularidades y patrones. Saffran intervino ayer en el Congreso internacional organizado en Bilbao por el Basque Center on Cognition, Brain and Lenguage (BCBL) sobre Avances interdisciplinares en Aprendizaje Estadístico.

¿Qué cuestiones han quedado pendientes de resolver después de su famosa investigación de 1996?

-El principal reto que tenemos por delante es que en realidad no sabemos qué sucede exactamente en el proceso de aprendizaje. Sabemos que hay un aprendizaje estadístico pero no sabemos si los bebés lo que están haciendo es, como nosotros creemos, computar perfectamente, como una calculadora, la información que reciben o si simplemente tienen una sensibilidad hacia los patrones de la realidad, si perciben los trozos de realidad y los asocian, creando así una representación. Averiguar cómo funciona eso es el reto principal. Sabemos que el mecanismo existe pero no cómo funciona.

Entonces, ¿sigue profundizando en el proceso de aprendizaje?

-Personalmente, creo que es muy importante estudiar las diferencias individuales, porque sabemos que el aprendizaje estadístico está relacionado con deficiencias del lenguaje y con trastornos del desarrollo como el autismo. Si profundizamos en las diferencias podremos tener una visión mejor de lo que ocurre en estos casos y ayudar a estas personas. Ahora sabemos que en el aprendizaje estadístico las personas son diferentes, unas son buenas y otras, malas aprendedoras, pero no sabemos por qué. No sabemos si se trata de la computación, de diferencias en la percepción o de diferencias de memoria. La pregunta crucial es qué significan las diferencias entre personas en su aprendizaje estadístico.

¿Sus hallazgos sobre la forma en que los bebés aprenden el lenguaje tienen aplicación en la extensión del bilingüismo?

-El bilingüismo es fascinante porque los bebés bilingües, en el País Vasco, por ejemplo, aprenden euskera y castellano, por lo que tienen que comprender dos conjuntos estadísticos, uno para cada lengua, y a pesar de que en comparación con un niño monolingüe solamente pasan la mitad del tiempo con cada conjunto, lo hacen igual que el monolingüe, con la misma efectividad. Es muy interesante estudiar cómo estos niños almacenan en el cerebro su información estadística en dos compartimentos, como si fueran cajitas, una en euskera y otra en castellano. Sobre ese aprendizaje no se sabe demasiado pero estudiarlo es fascinante.

Siempre se habla de las ventajas del bilingüismo temprano.

-La situación de Estados Unidos, en contraposición con la del País Vasco, me entristece porque en Estados Unidos no hay una educación bilingüe como la que tienen aquí. Poder aprender dos idiomas y estar expuestos a ellos desde el nacimiento es un regalo, es algo maravilloso a nivel cultural y lingüístico. Mis hijos aprendieron un segundo idioma con 12 años, en la escuela, y creo que ese sistema educativo está muy atrasado en comparación con el que hay aquí.

¿Qué aplicaciones prácticas tienen sus investigaciones?

-La más importante es que permite el estudio de las patologías del lenguaje. Los niños que hacen muy mal las tareas de aprendizaje estadístico lingüísticas también hacen mal las no lingüísticas. Antes se creía que algunas patologías únicamente afectaban al lenguaje, pero hoy en día, gracias a toda la investigación realizada, se sabe que se trata de patologías en el aprendizaje general y eso ha cambiado la perspectiva.

¿Qué estudia ahora?

-Ahora mismo no me centro en el aprendizaje estadístico, en cómo aprenden los bebés, sino en por qué eligen aprender unas cosas y no otras. Hay una técnica que se llama eye tracking con la que puedes medir el movimiento de los ojos y saber hacia dónde están mirando los niños cuando empiezan a hablar. A través de esto se puede saber lo que quieren aprender, cuáles son los factores que intervienen en la voluntad del niño para aprender, si es el conocimiento previo que tienen del mundo, la estadística u otros factores los que les hacen querer aprender.

las claves

“Sabemos que el mecanismo de aprendizaje estadístico existe, pero no sabemos realmente cómo funciona”

“Antes se creía que algunas patologías solo afectaban al lenguaje, ahora sabemos que afectan al aprendizaje”

“La situación lingüística de Estados Unidos, en contraposición con la del País Vasco, me entristece”

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